Entrevista a Topher Gaylord, pdte. Mountain HardWear-Columbia y triple top10 en UTMB: Magia y negocio del trail running

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Topher Gaylord es una referencia clave para entender el desarrollo del ultra trail en Europa, desde que llegó aquí en 2000 como responsable The North Face Europa. Veterano ultrero con varias cienmilleras como Western States en su haber, buscó sin encontrar una similar en este continente.

Al fin, en 2003 encontró un proyecto adecuado: Lo iban a llamar “Ultra Trail Mont Blanc” El resto, es historia. Pero Topher no solo lo patrocinó y potenció a tope. Tambien lo corrió, sumando tres top10 en meta. Aun lo hace… De la magia del trail así como del nuevo acuerdo 2o15 con que ahora desde Columbia vuelve a patrocinar la prueba hablamos aquí a fondo.

Gracias a Topher, por su atención y transparencia.

Gracias a Topher Gaylord, por su atención y transparencia en ISPO Munich.

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ENTREVISTA A TOPHER GAYLORD POR MAYAYO, EN ISPO MUNICH.

La feria de ISPO Munich es sin duda una apoteosis del material de trail running, un campo en el que trabajan muchas de las más de 1.000 marcas expositoras allí. Pero no solo de análisis técnico de las novedades vive el corredor. Para nosostros, el mundo del trail debe atender por igual al material, a las carreras de montaña y por supuesto a los miembros de la tribu corremontes, hablando entre estos últimos tanto de la élite como de los populares.

De izquierda a derecha: Franco Fogliato, Michel y Caherinne Poletti y Tpoher Gaylord en ISPO Munich.

De izquierda a derecha: Franco Fogliato, Michel y Caherinne Poletti y Tpoher Gaylord en ISPO Munich.

 Así, no es de extrañar tampoco que la rueda de prensa oficial en que el UTMB y el grupo Columbia presentaban en detalle su acuerdo 2015-2018 tuviera un gran éxito de convocatoria.  Allí charlamos con Topher y Franco Fogliato, del grupo Columbia, así como con Michel y Catherinne Poletti, del lado de la organización del UTMB. Curiosamente, este Febrero del 2015 se reunían de nuevo las mismas cuatro caras que ya cerraron aquel primer acuerdo en la primavera del 2003.

Tras la multitudinaria conferencia, pudimos por fin sentarnos en privado a charlar con Topher, de corredor a corredor, pues así se considera el antes que nada. Hablamos de la magia de las carreras, de la evolución del ultra trail en Europa, de los pros y contras de un patrocinio así. Y tambien, de como se nos llena los ojos de lágrimas al ver cruzar al último del pelotón en Chamonix.

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 ENTREVISTA TOPHER GAYLORD, POR MAYAYO EN ISPO MUNICH. 

Transcripción íntegra al español. 

Buenas tardes, estamos en la feria ISPO Munich con Topher Gaylord del grupo Columbia. Un placer tenerte de vuelta en Europa unos días, aunque casi eres ya tan europeo como todos nosotros.  Topher y Franco Fogliato son los responsables, dentro de Columbia por el nuevo acuerdo de patrocinio cerrado con UTMB del 2015 en adelante, pero ante todo y sobre todo, Topher es un gran corredor por derecho propio.

Cierto, soy un apasionado del correr en general y en particular del correr largo, adoro correr pruebas de ultra fondo y todo tipo de larga distancia.

Hace unos años corrí la Leadville 100 Miles y me impresionó la cantidad de ultra trails presentes por todo el el país, especialmente cienmilleras.  Sin embargo, cuando tu llegaste a Europa por primera vez no había ni una aquí todavía.

Es correcto. La primera cienmillera que hubo fue la Western States y yo había estado corriendo esa prueba durante muchos años. Entonces me tocó venir a trabajar a Europa en el año 2.000 y al llegar estuve buscando alguna prueba similar, pero no logré encontrar ninguna.

Finalmente, en la primavera del 2003 descubrí el prpyecto de una nueva carrera que iban a llamar UTMB e inmediatamente pensé: “¡Guau! Esto es increíble. Una travesía circular completa alrededor del Mont Blanc, recorre tres países… Así que me apunté tal cual a correrla y además llamé a Franco que entonces estaba a cargo para The North Face Europa Occidental y nada más saberlo me dijo: “Tenemos que patrocinar esto”

Así pues, hay que reconocerle a Franco el mérito de crear el primer acuerdo de patrocinio que tuvimos con el proyecto del UTMB. Fueron Franco y su equipo quienes hicieron un trabajo espectacular echando los cimientos de esa relación con toda la organización de Chamonix.

Y esto era en 2003…pasó el tiempo y tu volviste a los Estados Unidos, dejando The North Face para entrar en el grupo Columbia, que allí tiene un enorme peso en todo el deporte outdoor y especialmente en el trail Running. Sin embargo, incluso en esos años sin vinculación profesional con UTMB tu relación personal con la carrera siguió adelante como si nada. Incluso recuerdo estar cubriendo la meta un año y verte llegar allí tras cien millas…en el top15 de la prueba una vez más.

Así es y te digo porqué es algo tan especial para mí. Afrontémoslo, la mayoría de quienes vivimos en el mundo Occidental tenemos unas vidas relativamente confortables, pero tsambien convencionales. Y lo que el UTMB permite a cada uno de nosotros es vivir momentos verdaderamente extraordinarios en nuestra vida, condensados en un plazo de entre 24 y 46 horas.

Me gusta expresarlo a veces como: “Puedes vivir una vida entera a lo largo de un solo día” Toda la gama de emociones pasarán por ti, del desastre a las más positivas vibraciones. Además, esta prueba en particular tiene esa combinación tan especial de culturas, montañas, tres países diferentes que atravesar, a los pies del techo de Europa…todo ello  dentro de un solo evento.  Se trata de algo que sería imposible replicar en ningún otro lugar del mundo.

Por todo ello, para mí era especial el haber logrado crear esa relación con los organizadores desde el primer momento. Porque obviamente partimos de un acuerdo de negocios, que a mí me gusta llamar “Fase 1” que fue desde un principio una relación de trabajo muy directa. Y es cierto que luego marché a otro empleo, pero siempre me esforcé por mantener ese vínculo especial con la familia del UTMB.

Y tal como dicen, las cosas vienen y van… La relación que arrancó en 2003 luego se paró en la parte de trabajo y entonces:  ¿Qué ocurrió en 2014?

Bueno, la organización del UTMB decidió partir en una nueva dirección para el futuro…

Vamos ya, por favor ¿Cuando te enteraste por primera vez que podías volver a patrocinar UTMB?

Buena pregunta. Puedo ver el interés para la afición… Confieso que para mí la primera noticia llegó tras acabar la última edición del UTMB, tal cual.  Fue solo entonces cuando me enteré que la organización estaba considerando alternativas nuevas para el futuro. Tuvimos a partir de ahí una conversación muy franca y honesta con Michel y Catherinne Poletti como responsables del evento. Así empezó todo, con una charla abierta sobre qué sería lo más adecuado pensando hacia el futuro. A partir de ahí las cosas se fueron desarrollando con naturalidad.

De esta forma, fue solo a partir del otoño de 2014 cuando de verdad entramos a repasar en detalle como sería el acuerdo. Por supuesto, Franco y yo volvimos a implicarnos directamente en todo el proceso, tal como ocurriera en 2003. Los dos pensamos desde un principio que era una enorme oportunidad para Columbia, Montrail y Mountain Hardwear.

Qué maravillosa plataforma para nuestras marca en Europa, donde pueden demostrar su nivel, inspirar a nuestros consumidores, crear conocimiento de marca, activar nuestras tiendas asociadas…

Porque nosotros no lo vemos como una “carrera” sin más: Para nosotros, UTMB es mucho más. Es un encuentro especial de la cultura de la montaña con el deporte de aire libre y con el placer de correr, todo ello combinado eun vibrante festival de toda una semana. Hoy día, tienes 75 países representados, es tremendo.

Una pregunta más: Viéndolo desde fuera, no pudo dejar de llamarme la atención las acciones paralelas anunciadas por el grupo Columbia de un lado y Amersports (Salomon, Suunto, etc..) de otro, justo en aquellas fechas del final de 2014. ¿Fue pura coincidencia o fue acción-reacción?    Vosotros desde Columbia os moveis con fuerza hacia Europa a través del UTMB y a la vez vimos que tres grandes corredores de vuestro equipo Montrail en Norteamérica (Dakota Jones, Max King y Ellie Greenwood) fichaban de golpe por Salomon. ¿Cómo ves tu esta situación?

Nosotros vemos que son distintas estrategias. Muchas marcas miran al UTMB y apuestan por ser la  marca de los líderes, queremos que nuestro corredor sea el campeón de la prueba. Nosotros, sin embargo,  lo vemos de forma diferente. Pensamos que hay una historia más grande que merece ser contada. No solo la historia del pelotón de cabeza, sino queremos celebrar la inspiración y la lucha demostrada por cada corremontes en el pelotón, del campeón al farolillo rojo en meta.

Asi pues, para nosotros el patrocinio del UTMB tiene más que ver con celebrar el tremendo logro que consigue cada uno de los finalistas de la prueba por el mero hecho de completarla. Como dije antes: Si vienes al UTMB y quieres ver algo especial, primero ves la salida, algo magnífico. Y luego, en meta…pues ver a los del podio llegar es impresionante, si. Pero lo de que verdad te toca el corazón es ver cruzar meta a los últimos, aquellos que llegan deshechos a Chamonix peleando por terminar antes del top de 46 horas.. ¡Son campeones!

En el momento en que cruzan esa meta, sin importar el tiempo que tardaron, han creado para sí mismos una experiencia única en su vida.  Y para mí, como marca, yo quiero ser parte de esas historias. Queremos poner eso bajo los focos, detacarlo. Y es por ello que hemos elegido centrarnos en la comunidad del trail Running, en celebrar lo que nos hace sentir a todos juntos, desde el primero en cruzar hasta quien llega el último.  Asi que, para nosotros es una estrategia algo diferente.

Sabes, en España tenemos un dicho sobre las Carreras de Montaña. Decimos que es un curioso “deporte” donde el más feliz competidor de todos es aquel que terminó la carrera..en último lugar.

¡Exacto! Te hace aflorar las lágrimas verles entrar. Es mucho más emocionante y creo que hay mucha más historia que contar ahí, de esa persona. Y por supuesto, también es una forma de que nosotros como marca nos diferenciemos.

Yo diría que quizá haya también un factor cultural. A menudo el deporte de aire libre en Europa promociona y potencia la élite del mismo, la competitividad. Sin embargo, mi percepción del ambiente que he vivido en USA es que allí se siente más la “Comunidad” de corredores, la tribu corremontes como un todo.

Como anécdota, recuerdo en Leadville yendo de ida hacia la mitad de mi carrera me encontré de golpe subiendo en el sendero con Anton Krupicka que bajaba ya de vuelta. El iba líder, luchando por batir el récord de carrera. Se paró, me dejó pasar y me animó: “Good job, man!”

Sí,hay una camaradería que quizá sea parte de lo que hace especial todo el mundillo ultrero porque, ya sea que corras en Leadville o en UTMB cuando tomas la salida estás en la misma raya con los mejores del mundo, mano a mano. Y ellos se ven reflejados también en tu lucha, porque ellos también sufren…aunque vale, sufren a un ritmo algo más rápido que nosotros.

¿Nosotros? ¡Anda ya! Tu eres un corredor de los buenos. ¿Cuantas veces has hecho top10 en UTMB?

Pues, vale….una vez hice segundo, eso fue el primer año en 2003. Luego hice sexto otro año y también décimo.  Asi pues, son tres top10. Pero estoy casi más orgulloso de un par de años que acabé como pude, a pesar de tener alguna lesión. En general, siempre he logrado completarlo entre las 22 y 27 horas.

Para mí la belleza de estas pruebas es que, no importa cuantas veces la hayas corrido, cuando te pones en la línea de salida no  tienes ninguna garantía de lo que puede pasar. Y eso, mola. Sabes, el año pasado me apunté a la TDS. Se ve que me estoy haciendo mayor para las cien millas…  Pero también me encantó esa carrera. Me pareció más técnica, más salvaje. Más distancia entre cada avitu. Aun asi, pude acabar con dignidad y logré terminar en el top10, así que me sentí bien contento con ello.

Pero la verdad, cada día me cuesta un poco más a mí y el nivel sube y sube alrededor. Veo que los corredores de montaña se enfocan cada día más en mejorar su entrenamiento, nutrición, técnica…es un progreso continuo.

Ahora, hablando de la parte de negocios: Este contrato con UTMB abre un enorme campo de oportunidades. Pero antes, supone una inversión importante para ambas partes en tiempo y dinero: Sabemos que el plazo firmado es de cuatro años, pero…¿De cuánto dinero hablamos?

Buena pregunta. Aún estamos cerrando algunos últimos flecos del contrato, asi que no puedo darte una cifra. Lo importante es que pensamos que somos el socio más adecuado para este proyecto y que nos dará la oportunidad de activar nuestras marcas en Europa, tanto cara a los corredores de montaña como a todas las tiendas que confían en nosotros.

Y por supuesto, es una oportunidad económica clara y directa para todas las tiendas de montaña situadas en la zona del Pays Mont Blanc. La gente pasa por allí durante todo el verano para entrenar, compartir ideas, ver las novedades del mercado en los estantes..así que desde su punto de vista también es algo excelente.

Si pensamos ahora en desarrollo de productos, asociados a lo que supone la experiencia en una prueba como UTMB, el grupo Columbia no deja  de tener un reto empresarial sobre en qué marca volcar esta proyección. Por una parte, Montrail tiene una enorme tradición en la comunidad del trail estadounidense. Por la otra, Mountain Hard Wear es técnicamente la más avanzada siempre y quizá la más afín al espíritu técnico minimalista del ultrero europeo. Como responsable de estas marcas, no es una apuesta fácil a resolver.

Pensamos que este acuerdo abre oportunidades para todas nuestras marcas. Si piensas en que estamos hablando de cinco carreras distintas, con perfiles de corredores muy diferentes entre sí yo diría que cada una de las marcas (Columbia, Montrail y Mountain Hardwear) puede aportar un enfoque propio, ajustado a diferentes tipos de corremontes.

Por supuesto, como presidente de Mountain Hardwear, somos una marca enfocada el máximo rendimiento siempre.  Vivimos de perseguir el tope de calidad, de que la forma siga a la función y en estar siempre en punta de lanza en términos de innovación. Por tanto, pensamos que ya tenemos muchos productos de nuestra gama ligera en textil que ya son perfectamente idóneos para afrontar UTMB.

A la vez, claro que deseamos que esto sea una oportunidad para trabajar más con nuestro equipo de diseño y de gestión de producto para que colaboren con la organización de carrera y con los participantes de una forma más profunda. Por eso mismo era importante para nosotros el firmar por una relación de al menos  cuatro años, ya que es obvio que lleva tiempo el explotar el potencial de desarrollo de un reto así para nuestro catálogo.

Ahora mismo estamos enfocados en identificar los proyectos concretos en que podemos dar rienda suelta a todas las oportunidades de mejora que nos ofrece esta asociación, por lo que quizá no podemos aun especificar cada rama concreta de desarrollo para cada marca. Lo que sí tenemos claro es que queremos hacer de cada una de nuestras marcas una alternativa muy relevante para todos aquellos que vienen a vivir esa mágica semana en Chamonix.

Para 2015, Topher ¿En la salida de qué carrera te veremos? ¿Te apuntarás a OCC? Quizá es la única que aun te falta.

No, no. La OCC con sus 53k es una carrera demasiado breve para mí, aunque es verdad que no existe ninguna carrera “corta” cuando miras los desniveles que tienen todas en el Mont Blanc.  Casi te diría que volveré a TDS. Me encantó la carrera y me lo pasé muy bien, porque además pude disputar mi aventura personal y luego irme a animar a todo el pelotón del UTMB. De hecho, seguí al pelotón por todo el trazado de la carrera.

Aun amo estas cien millas de UTMB y disfruto animando a los que van en carrera, intentando trasnsmitirles cualquier apoyo posible, cualquier energía y disfruto también viendo el coraje, la determinación que muestra cada uno de ellos mientras pelea rumbo a su meta.  Es más me gustaría verte a ti también en carrera este año.

Ya me  gustaría! Veremos a ver si el trabajo deja hueco para poder disfrutar una vez más poniéndose el dorsal como uno más. A lo mejor hasta en TDS, que casi me has convencido.

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MÁS INFO DE MATERIAL Y CARRERAS DE MONTAÑA. 

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Info redactada por Mayayo Oxígeno para Carrerasdemontana.com

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